了解佛教

第五课 • 佛教初期的时代背景

在佛教形成时的古印度,人们按出生分为四个等级:一、婆罗门;二、刹帝利;三、吠舍;四、首陀罗。

在佛教产生前,婆罗门教的思想体系占主要地位,这个体系维护了印度诸种姓中处于最高地位的婆罗门祭司阶层的利益。它尊印度上古的历史文献《吠陀》78为天启教典,崇信祭祀万能,声称婆罗门在诸种姓中至高无上。

婆罗门教思想体系形成的统治地位在佛教产生前的一段时间,受到了来自两方面的挑战:一是随印度各个新兴国家权力的确立,作为王族势力的刹帝利的地位有了明显提高;二是随商业的兴盛,以经商为主的部分吠舍的地位亦不断上升,与这一社会政治情况变化相应,一股反映刹帝利和吠舍利益的思潮便应运而生,这是印度史上的“沙门思潮”。

“沙门思潮”是当时各种非婆罗门教和反婆罗门教的总称。它声势浩大,数量有数百种之多。佛教亦被划为沙门思潮中的一种。同时,在沙门思潮中具影响力的还有六个学派,即耆(qí)那教、顺世派、直观主义学派、十元素学说、命定论、偶然论学说。这六个学派后来被佛教徒称为“六师外道”。“外道”一词的意义是指佛教以外的其他印度宗教哲学流派,佛教一般把自己视为“内”,而把别的派别视为“外”。

佛陀在传播佛法时,信手拈来运用了“六师外道”中的一些理论和术语,如佛教中的禅、涅槃、业力等术语,以及四禅八定、根本五戒等内容。当时印度其它一些教派也通用,词虽一样,但佛陀却用他圆满的智慧赋予了这些理论和名词新的境界和意义。

“沙门思潮”中的众多派别后来在印度并未流传下来,流传的主要是三个派别,即佛教、顺世派和耆那教。佛教是这三个派别中后来影响最大的。

注1:佛教形成时的古印度,种族众多,宗教与哲学思想门派林立,其中以雅利安人的宗教为正统,即以古老的吠陀文献而来的思想和信仰,佛经中常出现的婆罗门教与现在的印度教,都是由此发展而来。
四吠陀的大致内容是:
一、梨俱吠陀,为1017篇长短不一的祭祀圣歌,尤以“礼敬太阳神歌”最为重要;
二、沙摩吠陀,收录了1549首圣歌,为婆罗门僧侣祭时所唱;
三、夜柔吠陀,与沙摩吠陀大致相同,是教导如何施行祭礼者,有梨俱吠陀中尚未出现的独创的祭词;
四、阿达婆吠陀,多属神咒,为控制鬼神之法,仅少数为歌颂上帝之诗。
印度哲学史上的三大圣书即:《吠陀经》、《奥义书》和《薄伽梵歌》。
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